“壓力山大”的卡車司機

上世紀80年代以來,卡車司機在路上的日子越來越難過。當時,著名奧地利經濟學家熊彼特花了一年的時間,駕駛一輛破舊的貨車,載著幾噸重的貨物,行駛在美國西部。駕駛室狹小擁擠地睡不著,收音機只有上午有節目。洛杉磯以北的"葡萄溝"有幾個急轉彎,驚得人一身冷汗,并且伴著刺鼻的剎車片燃燒的味道。

在80年代以前,卡車司機是美國工人階級中收入最高的。他們的工會,國際卡車司機兄弟會,是受人尊敬和敬畏的。正如美國70年代的電影《大車隊》就宣揚了一種行駛在路上的浪漫。

直至1980年,國會通過了《汽車運輸法案修正案》,美國聯邦政府開始放開對運輸公司數量的限制以及價格控制,美國卡車司機的好日子也到頭了。不過,他們的犧牲也讓美國消費者受益。正如《The Big Rig》一書的作者、社會學家史蒂夫·維塞利所說,在司機工資降低的情況下,運輸費用也相應調低,反而成就了大賣場零售業的繁榮,從此改變了商業結構。

如今,卡車運輸再次陷入了一場劃時代的劇變,這場劇變也正在重塑零售業。主要原因是網上購物的盛行,集裝箱從港口到市區的這一段長途運輸減少,小包裹從亞馬遜和沃爾瑪等零售商的倉庫送到消費者家門口的短途運輸增加。此外,疫情迫使人們對供應鏈的重新考量,咨詢公司麥肯錫表示,這可能會使制造業離家更近,增加對公路運輸的需求。

而作為世界上最分散的行業之一,卡車運輸正面臨著變得更加精簡、更加清潔和自動化的壓力。科技界正為顛覆它而沸騰。卡車司機因在疫情中的一線工作而享受到了難得的贊譽,他們也站在了電氣化和自動駕駛等力量的最前線,雖然有些過度炒作的嫌疑,但這可能會重塑他們的業務。

這種動蕩才剛剛開始引起人們的關注,盡管這個行業規模龐大,幾乎人們生活中所有的產品都是通過貨車運輸的,但它常常被人忽視。例如,很少有人知道,在美國,公路貨運收入幾乎達到8000億美元,與世界航空業的規模差不多。在美國和歐洲,分別有350萬和約300萬名卡車司機,使卡車業成為就業的主力。

然而,它是如此分散,以至于很容易被忽視。例如,中國估計有800萬家卡車公司,其中大部分是一人一車式的個體經營。根據美國卡車運輸協會的數據,美國有近90萬家卡車公司,其中96%的公司擁有不到20輛卡車。

特別是在長途運輸中,這種分散的情況要付出很高的經濟代價。以J.B. Hunt等公司為首的美國最大的25家全掛車(或"卡車運輸")貨運公司,其收入占行業收入的十分之一都不到。它們是全行業銷量最高的,工資待遇也不錯,雖然在疫情期間稍微有些拖欠,但結果也還算過得去。

但創造其余90%行業收入的小魚小蝦們卻始終行駛在“慢車道”上。大約有三分之一的時間,他們都是“空車”行駛在路上,司機們賺不到錢,疫情讓他們的命運更加糟糕。

短途運輸領域的變化最為明顯,最明顯的是ups等物流巨頭運營的配送車隊,它們受益于購物者的需求激增,盡管門到門的配送有額外的成本,但利潤還是增加了。此外,數字化也在幫助提高效率。

打車巨頭Uber的運輸部門Uber Freight正在開發一款中介app,為承運人和托運人牽線搭橋。在中國,由日本科技集團軟銀支持的初創公司Full Truck Alliance據說也是類似的商業模式。

電動卡車已經呼之欲出,盡管被泡沫般的喧囂所籠罩。尼古拉(Nikola)是一家計劃租賃以氫燃料電池為動力的汽車的初創公司,它在股市的瘋狂亮相,讓計劃在德克薩斯州開始大規模制造半掛電動卡車的特斯拉看起來像是一項無聊的投資。

近期,連一輛車都沒有造出來的,更談不上售出一輛車的尼古拉,其市值時不時的超過了菲亞特·克萊斯勒。至少這些喧囂引起了人們對帕卡公司(paccar)和康明斯等更“清醒”的美國卡車和發動機制造商生產電動汽車計劃的關注。亞馬遜與初創公司Rivian簽訂了價值50億美元的訂單,將生產10萬輛電動貨車。

卡車界最大的顛覆力量是自動駕駛,有人擔心自動駕駛會像中子彈一樣沖擊卡車業,扼殺占貨運成本高達40%的工作崗位。"駕駛員輔助"技術,如自適應巡航控制,它可以調整貨車的速度,以保持與前車的安全距離,如今這些技術已經成為現實。

航空運輸協會(ata)的鮑勃·科斯特洛說,5年內,車上使用自動駕駛儀并配備司機可能會很普遍。位于加州和中國的初創公司圖森未來(TuSimple)上個月宣布與卡車制造商Navistar合作,將在2024年之前制造半鉸接式機器人卡車。

無人駕駛卡車成排在高速公路上橫沖直撞的景象可能還有一段距離。目前尚未推出對自動駕駛卡車的監管條例。但強大的鐵路行業將不遺余力地反對一項危及其未來的技術。

卡車司機們如果意識到自己的前途堪憂,這股力量足夠掀起軒然大波。科斯特洛說,無人駕駛卡車幾十年內都不會出現,但總有一天它們會到來。麥肯錫的John Murnane表示,自動駕駛和電動卡車運輸的好處可能會強大到無法抵擋。

同時,預計卡車行業將進一步分化,資本最雄厚的公司將走在快車道上,而其他公司將走向岔路口。對于卡車司機來說,電影中在開闊道路上的“浪漫”將越來越少。但隨著旅程的縮短,至少他們沒有太多機會在駕駛室里過夜了。


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